跟着薛涌留学去(9)—-美国大学的学业究竟难不难

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中国的留美学生学业和语言准备不足,让接收方面的美国大学措手不及。来自各方面的抱怨不绝于耳。有些美国教授说,课堂里的中国学生人数太多、英语太差,自己不得不改变教学策略,甚至简化教学语言。有位中国学生选的第一堂课虽然是中国历史的入门课,但由于词汇量不够,大概只能听懂70%,没法抓住细节。留美的学业难度究竟如何?中国学生是否能适应?

从过来人的角度看,第一堂课能听懂70%已经相当不错,这是个很好的开端。我刚到耶鲁读书时,能听懂的不超过10%,两年后也听不懂70%。当时为了参加课堂讨论,我憋足了劲儿要张一次嘴,实现零的突破。可是,张嘴前5分钟,紧张得脑子一片空白,别人在谈什么,我一点也不知道,糊里糊涂地错过了机会。后来终于有了零的突破,但张嘴后5分钟慌得脑子里又是一片空白,别人怎么回应我也一点都不知道。许多人都是这么过来的。

在美国,如果第一堂课就能听懂70%,这种学生应该非常适应,根本不用操心,一年后就能如鱼得水。我不明白,如果中国学生能达到这个程度,美国教授还有什么好抱怨的?有什么必要改变教学策略?该怎么讲,就怎么讲。到了学期末,这些中国学生就能听懂百分之十了。

在我看来,美国教授的反应大概揭示了课堂上中国学生实在太多的现实。如果绝大多数学生是美国人,他们100%能听懂教授的话,有那么三两个只能听懂70%的,甚至有我这种10%也听不下来的,也无伤大雅,课堂气氛不可能因这么少数几个人而改变。但是,如果班上绝大部分学生是中国人,那即使他们都能听懂70%,教授也会感到气氛不对,觉得有些话双方都听不明白,不得不改变授课方式。

我虽然一向主张校园多元化、全球化,但美国的大学一定要以美国学生为主。中国学生选学校时,也要信守这个标准,毕竟去美国留学的主要目的是从美国人那里学知识。

可如果一学生夹在二三十个美国学生中,他们是否会感觉压力过大呢?在这方面,那些有备而来的中国学生至少要对自己充满信心。美国教育两极分化很大。常青藤等精英大学的学生确实非常优异,但到了一般的大学,情况就千差万别。每个班总有些出色的美国学生,但大多数学业准备不足,阅读、写作都很平庸。不久前,有个调查说美国的大学生中能阅读的不足40%,有的学生连to和too、then和than都分不清楚。而且这些美国学生学习态度很差,一门课每周阅读量超过40页就要绕开。另外,还有许多学生不得不一边学习、一边打工,容易分心。中国学生只要在来美国前做好充分的准备,平时知道用功,适应一段时间后,学习成绩在班上居中上游是很容易的事情。事实上,虽然被《纽约时报》曝光的特拉华大学对中国学生有些头疼,但校方也证实,中国学生的成绩和美国学生大致相当。

所以,中国的高中生如果有些英语基础,比较好学,也有努力奋斗的心理准备,那么即使大学考得不理想,在留美这条路上还是能够成功的。这里的关键是要有充分的准备。我当年出国时就奉行这样一个哲学:只有当自己能用英语完成一定的阅读量时,才开始针对考试做相应的准备工作;只有自己的分数还算靠谱儿时,才动申请留学的念头。为此我宁愿晚两年出国。我当时已经三十多岁,现在十七八岁的年轻人着什么急?要知道,等你大学毕业时,没有人在乎你是二十二岁还是二十四岁。事实上,在美国找工作,雇主不得问你年龄。但是,你从什么大学毕业,学得怎么样,则至关重要。准备充足,到美国才能更好地吸收其教育的养分,当个优等生,以后才会有大好前途。